Collections of themed recordings curated by John Noise Manis

TEN GAMELAN TUNINGS FOR DEBUSSY’S NUAGES

 

Ten Gamelan Tunings for Debussy's Nuages

 

 

TRACK LIST

01. Debussy’s Nuages in the tuning of Gamelan ‘Kanyut Mesem‘, Mangkunegaran. Eleven tones slendro-pelog

02. Debussy’s Nuages in the tuning of Gamelan ‘Pengawesari Telagamuncar‘, Pakualaman. Nine tones slendro-pelog

03. Debussy’s Nuages in the tuning of Gamelan ‘Taruna Mekar‘, Tunjuk, Bali. Seven tones from the kebyar and ‘pendro’

04. Debussy’s Nuages in the tuning of Gamelan Sekati ‘Guntur Madu‘, Kraton Yogyakarta. The seven-tone pelog

05. Debussy’s Nuages in the tuning of Gamelan ‘Surak Kancilbelik‘, Kraton Yogyakarta. Six tones slendro-pelog

06. Debussy’s Nuages in the tuning of Gamelan ‘Sadatpengasih Kuntulwiranten‘, RRI Yogyakarta. Eight tones slendro-pelog

07. Debussy’s Nuages in the tuning of Gamelan ‘Udan Arum‘, Mangkunegaran. The seven-tone pelog

08. Debussy’s Nuages in the tuning of Gamelan ‘Konservatori Karawitan III‘, Surakarta. The seven-tone pelog

09. Debussy’s Nuages in the tuning of Gamelan ‘Landung‘, U. G. M., Yogyakarta. The five-tone slendro

10. Debussy’s Nuages in the tuning of Gamelan ‘Montebello‘, Castellamonte, Italy. The eleven tones slendro and pelog

 

The gamelan, heritage and splendor of Javanese and Balinese musical cultures, denotes both the music itself and the ‘instrument’, that is, the whole orchestra made of metallophones and other types of sound generators.

In a comparison with the music of the West, the differences are remarkable, starting with the timbres of the sounds, but perhaps the most striking difference concerns scales and tuning. Unlike the Western scale with its twelve equidistant tones in the octave, the gamelan features two scales, one of five and one of seven notes. Not only are the Indonesian scales reduced in number of tones, but these do not match, except by chance, any of the twelve tones of the Western scale in terms of frequency/pitch.

And there is a further element that complicates the situation. Each gamelan in Indonesia is built with its own distinct tuning: tone frequencies and intervals can vary, even considerably, from one gamelan to another. This aspect strongly characterizes – but also enriches – the gamelan world. Suffice it to say that a particular musical piece acquires different quality and ‘feeling’ if played on different gamelans.

There is a precious booklet published by Gadjah Mada University of Yogyakarta, “Tone Measurements of Outstanding Javanese Gamelans” (1972-93), curated by Surjodiningrat, Sudarjana, and Susanto. It collects a considerable number of tunings of famous gamelan, each with the two scales slendro and pelog. This information has been used to carry out the project for this album.

It is well-known that Claude Debussy (1862-1918) had great interest and admiration for the gamelan, which he had heard at the Paris Universal Exhibition of 1889 – of this he left a clear written testimony. According to some, his compositions were stylistically influenced by that music.

Parallel with and somewhat related to a project that involves the re-creation of some Debussy’s pieces by a group of outstanding Balinese musicians – ‘Gamelan Debussy’, performed by Pak Arnawa’s ‘Taruna Mekar’ group of Tunjuk – I present in this album ten versions of ‘Nuages’, the first of Debussy’s three ‘Nocturnes’ for orchestra. Such versions, created with virtual sounds and the MIDI technique, aim at revealing how the famous composition could sound if played in the tuning of each of the ten selected gamelans.

Wanting to achieve fairly pleasing musical results – beyond the inevitable ‘dépaysement’ caused by the tuning alterations, especially to the more conservative ears – it is natural that certain choices needed to be made. Given that a gamelan generally includes a slendro section (five notes) and a pelog section (seven notes), a selection was made, through repeated listenings, about which notes of the two scales were be retained in the transposition. Thus, for each selected gamelan, a scale was chosen with a number of tones ranging from a maximum of twelve or eleven (all slendros and all pelogs, less the common note tumbuk if the case applied) to a minimum of five (only slendro), with possible intermediate combinations of notes taken from the two scales.

A comparison of the ten versions of ‘Nuages’ specifically focused on the effect of tuning would have been more precise if I had maintained the same orchestration, tempo, and expressivity in all MIDI renditions. But I decided to make the listening less monotonous and hopefully more enjoyable by introducing some timbre and tempo variations in the various versions.

John Noise Manis

 

Il gamelan, radice e splendore della cultura musicale di Giava e Bali, denota sia la musica stessa che lo ‘strumento’, ossia l’intera orchestra di metallofoni e altri tipi di generatori di suono.

Rispetto alla cultura musicale dell’Occidente le differenze sono notevoli, a partire dai timbri dei suoni, ma forse la differenza più eclatante riguarda le scale e l’intonazione. A fronte della scala occidentale che ha dodici note equidistanti nell’ottava, il gamelan prevede due scale, una di cinque e una di sette note. Non solo le scale indonesiane sono ridotte nel numero di toni, ma questi non corrispondono, se non per caso, ad alcuno dei dodici toni della scala occidentale in termini della frequenza del suono.

Non basta. C’è un ulteriore elemento che complica la situazione. Ogni gamelan in Indonesia viene costruito con un’intonazione tutta sua e distinta: le frequenze dei toni e i relativi intervalli possono essere diversi, anche in modo rilevante, da un gamelan all’altro. Questo aspetto caratterizza fortemente – ma anche arricchisce – la cultura del gamelan. Basti pensare che un determinato brano musicale acquisti qualità e ‘sentimento’ diversi se suonato su gamelan diversi.

Esiste un prezioso libretto pubblicato dalla Università Gadjah Mada di Yogyakarta, “Tone Measurements of Outstanding Javanese Gamelans” (1972-93), curato da Surjodiningrat, Sudarjana, e Susanto, che raccoglie un notevole numero di ‘intonazioni’ delle due scale slendro e pelog di gamelan famosi. Queste informazioni sono state utilizzate per realizzare il progetto del presente album.

E’ noto che Claude Debussy (1862-1918) ebbe interesse e ammirazione notevoli per il gamelan, che ebbe modo di ascoltare in occasione della Esposizione Universale di Parigi del 1889, e di ciò lasciò palese testimonianza. Secondo alcuni, le sue composizioni furono stilisticamente influenzate da quella musica.

Parallelamente ad un progetto che prevede la ri-creazione di alcuni brani di Debussy da parte di un gruppo di valenti musicisti balinesi – ‘Gamelan Debussy’, con il gruppo ‘Taruna Mekar’ di Tunjuk, Bali – presento in questo album dieci versioni di ‘Nuages’, il primo dei tre ‘Nocturnes’ per orchestra del compositore francese, riprodotto con suoni virtuali e utilizzando la tecnica MIDI. Lo scopo è quello di scoprire come ‘suonerebbe’ la famosa composizione se eseguita su ciascuno dei dieci gamelan selezionati.

Per ottenere risultati musicalmente più gradevoli possibile – al di là dell’inevitabile straneamento causato dalle inusitate intonazioni, specialmente alle orecchie più conservatrici – è naturale che certe scelte sono state fatte nel non breve lavoro di ‘conversione’. Considerato che un gamelan generalmente comprende una sezione per la scala slendro di cinque note e una sezione per la scala pelog di sette note, si è scelto, attraverso ascolti ripetuti, quali note delle due scale sarebbero state ‘attive’ nella trasposizione. Ne è risultata, per ciascun gamelan selezionato, una scala che va da un massimo di undici note (tutte le slendro e tutte le pelog, meno la nota comune o tumbuk) a un minimo di cinque (solo le slendro), con possibilità intermedie di combinazioni di note delle due scale.

Il confronto tra le dieci versioni di ‘Nuages’, in vista dell’effetto delle diverse intonazioni dei gamelan sul brano di Debussy, sarebbe stato più preciso se si fosse mantenuta un’identica orchestrazione ed espressività delle realizzazioni MIDI. Ma ho ritenuto di rendere l’ascolto meno monotono e, ‘hopefully’, più gradevole introducendo variazioni nella strumentazione e nei tempi delle diverse versioni.

John Noise Manis

 

THE ‘ACTIVE’ PITCHES IN EACH VERSION

Western twelve-tone reference scale

C C# D D# E F F# G G# A A# B
° ° ° ° ° ° ° ° ° ° ° °

 
Gamelan Kanyut Mesem Mangkunegaran, eleven tones slendro-pelog

C-14 C#+66 D+8 D#+49 E+18 F-11 G-45 G#-39 A A#+14 B+32

 
Gamelan Pengawesari Telagamuncar Paku Alaman, nine tones slendro-pelog

C-17 D-22 D#-23 E+28 F-41 G+9 G#+40 A+39 B+14

 
Gamelan Taruna Mekar Tunjuk, Bali, seven tones from kebyar and ‘pendro’

C-30 C#-2 D#-49 F+8 F#+43 G#-42 A#+14

 
Gamelan Sekati Guntur Madu Kraton Yogyakarta, the seven-tone pelog

C+35 D-34 D#-40 E-9 G+18 G#-5 A

 
Gamelan Surak Kancilbelik Kraton Yogyakarta, six tones slendro-pelog

C-55 D+8 D#+5 F+38 G#-14 A-24

 
Gamelan Sadatpengasih Kuntulwiranten RRI Yogyakarta, eight tones slendro-pelog

C#-30 D+20 D#+20 F+35 G-45 G#-20 A A#+40

 
Gamelan Udan Arum Mangkunegaran, the seven-tone pelog

C C#+36 D#-29 F+9 G-27 G#-18 A#-23

 
Gamelan Konservatori Karawitan III Surakarta, the seven-tone pelog

C+9 D-40 D#-34 F+33 G+26 A-32 A#-8

 
Gamelan Landung University Gadgjah Mada Yogyakarta, the five-tone slendro

C#-20 D#-1 F+48 G#-5 A#+47

 
Gamelan Montebello Castellamonte, Italy, the eleven tones slendro and pelog

C-30 C#+33 D+2 D#+25 E-40 F-45 F#+15 G+40 A-45 A#-15 B-24

 

 

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